AZERBEIDZJAN

Azerbeidzjan: to go or not to go?

Flame Towers in Baku, Azerbeidzjan

Azerbeidzjan. Ja hoor, daar had ik wel eens over nagedacht. Het is namelijk één van die landen waarvan ik me bij elk songfestival weer afvroeg of ze bij Europa horen. En er was iets met olie toch? En nogal gebrekkige persvrijheid? Tot zover mijn gedachten over Azerbeidzjan. Toch besloten we er naartoe te reizen. Maar of Azerbeidzjan (of Azerbaijan) dé nieuwe bestemming voor backpackers wordt? Wij zijn er nog niet helemaal uit.

Waarom je níet per se naar Azerbeidzjan hoeft

Sixov beach en andere triestheid

Hoofdstad Baku is een verrassend leuke stad. Het positieve gevoel dat je daar krijgt, zakt echter snel weg als je buiten de stad komt. Het landschap is droog en overgenomen door de olie-industrie. Vanuit de Bibi Heybat moskee of Sixov beach heb je goed uitzicht op de lelijkheid die dat oplevert.

Uitzicht op de olieindustrie in Azerbeidzjan

Buiten Baku’s centrum zie je ook hoe hier armoede opgelost wordt: door er een muur omheen te zetten. Mensen die in Azerbeidzjan met olie te maken hebben zijn rijk, maar veel anderen leven onder de armoedegrens. Zij wonen binnen de muren die je overal ziet staan, vaak zonder elektriciteit of stromend water.

Yanar Dag

Als je in Azerbeidzjan rondreist, zullen mensen regelmatig nieuwsgierig vragen waarom je er eigenlijk bent. En als je op zoek gaat naar de belangrijkste bezienswaardigheden van Azerbeidzjan, ga je je dat zelf ook stiekem afvragen.

Eén van de bezienswaardigheden is Yanar Dag op het Absheron schiereiland, waar door vrijkomend gas vlammen uit de grond komen. Hoewel het verschijnsel interessant is, bekruipt je toch langzaam het gevoel dat je betaald hebt om naar een bermbrandje te kijken.

Vuur bij Yanar Dag in Azerbeidzjan

Lahic

Lahic (ook wel geschreven als Lahij) is een oud bergdorpje aan de rand van de Caucasus. Het is een populaire plek voor zowel binnenlandse als buitenlandse toeristen (voor zover die er zijn). De weg er naartoe is mooi, groen en soms een beetje spannend. Het dorp zelf heeft zeker ook zijn charme.

Omdat het zo gericht is op toerisme, is de authenticiteit echter verloren gegaan. Het is iets te sterk gerenoveerd, er zijn iets te veel souvenirwinkeltjes en de eigenaren van guesthouses doen iets te veel hun best om je over te halen om bij hen te overnachten.

Lahic, Azerbeidzjan

Mud volcanoes

Mocht je naar Qobustan National Park gaan (en dat is met zijn oude rotstekeningen zeker de moeite waard), dan is de kans groot dat je in een taxi belandt die je ook naar de moddervulkanen brengt. En die zijn een typisch Azerbeidzjaanse bezienswaardigheid: je vraagt je af of er meer is, maar dat is er niet. Deze bezienswaardigheid bestaat uit hoopjes modder die soms wat bubbelen. Meer niet.

Moddervulkanen in Azerbeidzjan

Waarom je misschien tóch naar Azerbeidzjan wil

Baku

Er zijn absoluut redenen om Azerbeidzjan te bezoeken. Hoofdstad Baku is daar één van. Nieuw en oud worden hier op een interessante manier gecombineerd. Het moderne Baku heeft een aantal shiny nieuwe gebouwen, zoals de beroemde Flame Towers, en straten vol luxe winkels. Daardoor lijkt het een beetje op Dubai, maar dan met nét wat minder rijkdom en nét wat meer geschiedenis.

Baku’s oude centrum, Ichari Shahar, is behoorlijk opgepoetst voor toeristen. Daarnaast heeft het een aantal groene pleinen, veel restaurants en terrassen en een boulevard waar ’s avonds vol overtuiging geflaneerd wordt.

De oude stad van Baku, Azerbeidzjan

Ivanovka

Ivanovka is zo’n plaats die mooi is in zijn triestheid. Als je er aankomt, ga je minstens 50 jaar terug in de tijd en is de Sovjet Unie plotseling weer alive and kicking. De mensen die er wonen zijn allemaal van oorsprong Russisch en het dorp werkt nog steeds als een kolkhoz: een collectieve boerderij waar iedereen werkt voor een gezamenlijk doel.

Althans, dat is de theorie erachter. Voor een kritische blik op hoe het systeem écht werkt, moet je bij John en Tanya zijn. John is een Brit die samen met zijn vrouw Tanya een fijn guesthouse in Ivanovka heeft, waar ze lekker (en veel!) Brits eten serveren.

Ivanovka, Azerbeidzjan

Sheki

Sheki is een mooie plek aan de vroegere Zijderoute. Je vindt er een oude stad met een karavanserai en een uitbundig versierd paleis van een vroegere heerser, een Khan. Het kan er, net als in de rest van Azerbeidzjan, behoorlijk warm zijn. Gelukkig zijn er een heleboel chaixana’s, theehuizen, om lekker onder een boom in de schaduw te zitten en te genieten van thee, of misschien wel gewoon een verkoelend biertje.

Karavanserai in Sheki, Azerbeidzjan

To go or not to go?

Hoewel er absoluut mooie dingen te zien zijn, lijkt een flinke anti-climax op zijn tijd een essentieel onderdeel van reizen in Azerbeidzjan. En, hoe vreemd het ook mag klinken, dat maakt het eigenlijk juist ook weer een fascinerend land.

Ook vonden wij het mooi om te zien hoe iedereen je helpt. Je wordt vanzelf op de juiste plek uit een bus gezet, omdat iedereen al gezien heeft dat je een toerist bent die waarschijnlijk naar de enige bezienswaardigheid in de buurt wil. En als je iemand vindt die Engels spreekt, dan gaat diegene met je mee totdat hij/zij je heeft kunnen overdragen aan de volgende persoon.

Azerbeidzjan is misschien niet het nieuwe Thailand, maar als je in de buurt bent moet je toch eens een bezoekje overwegen! En als je dan besluit te gaan, lees dan verder over de praktische kant van backpacken in Azerbeidzjan of doe inspiratie op voor je reisroute door Azerbeidzjan en Georgië.

Laatst bijgewerkt op 4 maart 2017

Lees ook

Schrijf als eerste een reactie

Laat een reactie achter